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感冒是怎麼流行起來的?
流行性感冒是一種特別的呼吸道感染,其臨床特點是全身不適症狀比一般感冒厲害,而且可以同時侵犯所有的年齡層,所以常常出現同一家庭的多位病例。

流行性感冒的流行季節因地理位置而不同,在四季分明的地區,它大多在秋冬天流行。位處亞熱帶與熱帶之間的台灣,則沒有明顯的季節傾向,所有月份都會出現病例。流行性感冒病毒分為A、B、C三型,其中A型與B型病毒有自行發生變異的特性,所以會引起流行。

流行性感冒病毒有兩種重要的抗原:血球凝集素 (hemagglutinin, HA)與神經胺酸酵素(neuraminidase, NA)。流行性感冒最難纏的地方,在於它的病毒容易發生變異,這使得它可以不斷地侵襲人類。病毒外表的兩種抗原,就是這些病毒變異發生的主要地方。

其中,HA比NA還重要,因為前者比較常觀察到變異,而且HA是病毒黏附在人體細胞上的必要工具,人類所分離出的病毒株,只發現過三種HA (H1, H2, H3) 與兩種NA (N1, N2) 。一般我們把流行性感冒病毒的變異分成兩類:抗原的變異比較小的時候,稱為抗原飄變 (antigenic drift);抗原的變異比較大的時候,稱為抗原移變 (antigenic shift)。抗原飄變只有一個或少數幾個胺基酸發生變化,所以抗原的變異性較小,它可以引起的流行規模也較小。如果病毒發生重大變化,成為一個新的病毒亞型,也就是所謂的抗原移變,這種變異可能引起世界性的全面流行 (pandemic) 。

1918至1919年間的全面流行,曾經引起至少兩千一百萬人死亡。最近幾次引起全面流行的病毒株,據信都是源自於中國大陸。這可能是因為大陸的農村文化,在人類與鳥類(鴨子)、豬隻之間有密切的接觸,使得存在於鳥類的流行性感冒病毒,有機會經過基因重組或直接感染人類,而產生人類流行性感冒病毒的重大變異。因為這些經驗,目前世界衛生組織已經把中國大陸列為密切監視的地區,以期能夠早日偵測新種病毒的發生。

目前上市的疫苗是利用雞胚培養病毒,加以去活化以後製成疫苗。因為這種疫苗的保護效力大約只能維持一年,而且流行性感冒病毒常常發生變異,所以必須每年接種一劑含有不同抗原成份的疫苗。每年世界衛生組織與美國疾病管制中心都會根據前兩年在全世界調查的資料,推測次年可能流行的病毒種類。

資料來源:GQ 的兒科小棧